Wie ein Hinterwäldler sein australisches Ökosystem bildet

Regenwürmer, die von einem hühnerähnlichen Vogel in Australien gebaut werden, sind nicht nur Brutkästen für Eier – sie können auch entscheidend für die Verteilung wichtiger Nährstoffe im gesamten Ökosystem sein.

In den trockenen Wäldern Südaustraliens erheben sich sandige Hügel zwischen mehrstämmigen „Mallee“-Eukalyptusbäumen. Diese Denkmäler – groß genug, um einen Parkplatz zu ersticken – sind Nester, sorgfältig gebaut vom verrückten Vogel. Indem er versehentlich einen Flickenteppich aus Nährstoffen und fruchtbarem Boden entwirft, der fleißige verrückte Vogel können umliegende Pflanzen- und Bodengemeinschaften bilden und sogar die Ausbreitung von Feuer stumpf, berichten Forscher vom 27. März in Zeitschrift für Ökologie.

Solche Auswirkungen auf das Ökosystem deuten darauf hin, dass die Erhaltung von Stockenten vielen Arten zugute kommen könnte, sagt Heather Neilly, Ökologin beim Australian Landscape Trust in Calperum Station. Die Art wird derzeit von der International Union for Conservation of Nature als „gefährdet“ eingestuft und ist rückläufig.

Einige Tiere – „Ökosystemingenieure“ genannt – schaffen Lebensräume für andere Arten, indem sie die Umwelt um sie herum gestalten. Biber bauen Dämme, die Lebensformen beherbergen, die im Damm leben. In Wüsten unterstützen Eulen und Riesenechsen mit ihren Löchern (SN: 08.10.19; SN: 19.01.21).

„Besonders in Australien lag der Fokus weitgehend auf unserem Angebot an grabenden Säugetieren“, sagt Neilly.

Aber Bösewicht (Leipoa ocellata) – in ganz West- und Südaustralien zu finden – stört auch den Boden. Sie und ihre Verwandten sind „Megapoden“, eine Gruppe von Vögeln, die in Australasien und im Südpazifik beheimatet sind und die ungewöhnliche Angewohnheit haben, ihre Eier genau wie Krokodile auszubrüten: in einem riesigen Haufen verrottenden Komposts. Die Hitze der verrottenden Vegetation – die oben von einer isolierenden Sandschicht eingeschlossen ist – reguliert die Temperatur der Eier, und die Jungen kratzen sich beim Schlüpfen an die Oberfläche.

Neilly und ihre Kollegen wollten die Auswirkungen untersuchen, die der Nestbau auf die Bodenchemie und die Vegetationsbedeckung im Mallee-Ökosystem hat.

In einem Mallee-Waldgebiet im ländlichen Südaustralien wählte das Team 12 Hügel unterschiedlichen Alters aus. Jeder Hügel hatte fünf „Microsites“ – den Hügel selbst, den Boden unter einem nahen Eukalyptusbaum und unter einem entfernten Baum und ein nahes und fernes offenes Stück Land. An jedem Mikrostandort analysierte das Team die Nährstoffe im Boden und maß die Pflanzenbedeckung, die Fülle einzelner Pflanzen und die relative Bedeckung von Laub und nacktem Boden.

Ein Großteil des Mallee-Waldgebiets ist nährstoffarm, mit Ressourceninseln, auf denen die Eukalyptusbäume sprießen. Aber wenn verrückte Vögel Laub von Vegetationsflecken sammeln, um ihre Hügel in offenen Gebieten zu machen, schaffen sie eine einzigartige Art von Lebensraum, fand das Team heraus. Die Nester haben wenig Pflanzenleben, aber ihr Boden hat Kohlenstoff- und pH-Werte, die denen von Mikrostandorten von Bäumen ähneln. Hügel haben auch Stickstoff- und Phosphorgehalte in ihrem Boden, die höher sind als bei jedem anderen Mikrostandort.

Die Auswirkungen beschränken sich nicht nur auf die Hügel selbst. Sogar nahe gelegene offene Felder haben einen höheren Phosphorgehalt im Boden als entfernte, und nahe gelegene Baumparzellen, die weniger als sechs Jahre alt sind, haben aufgrund der Laubstreu mehr kahlen Boden.

Viele dieser Hügelmerkmale nehmen mit dem Alter ab, berichtet das Team, mit Ausnahme des Bodenkohlenstoffs, der in den ältesten Hügeln verstärkt bleibt.

Zwei verrückte Vögel in der Eierkammer eines Hügelnests
Während der Brutzeit graben sich Stockenten in die Eierkammer eines Hügelnests, wo das Weibchen ein Ei legt, bevor es wieder bedeckt wird. Dieser Vorgang wird während der gesamten Brutzeit wiederholt.Tim Pascoe

Der Einfluss der verrückten Vögel auf die Nährstoffverteilung ist nicht überraschend, „angesichts der großen Menge an Erde und Trümmern, die diese Vögel bewegen, wenn sie ihre Hügel bauen“, sagt Michelle Louw, Botanikerin an der deutschen Universität Bayreuth in Johannesburg, die nicht beteiligt ist .bei der Forschung.

Aber das Ausmaß der Auswirkungen der Waldvögel ist erstaunlich, ebenso wie die Tatsache, dass der Effekt sogar in umliegenden offenen und bewaldeten Mikrostandorten nachweisbar ist, sagt Orsolya Valkó, eine Pflanzenökologin am Zentrum für ökologische Forschung in Budapest, die nicht beteiligt ist in dieser Forschung nicht.

„Auf diese Weise schaffen die Vögel drei neue Arten von Mikroorganismen in einem bereits faszinierenden Mosaiksystem“, sagt sie.

Stockenten mischen nicht nur Bodennährstoffe und Vegetationsmuster. Neilly und ihr Team stellen fest, dass die Gipfel der Hügel und die umliegenden kahlen Stellen sehr wenig Brennmaterial für Feuer bieten, sodass Stockenten auch dazu beitragen können, die Ausbreitung von Feuer in formbaren Wäldern zu regulieren.

Frühere Untersuchungen von Neillys Team ergaben dies ebenfalls Die Hügel werden häufig von der australischen Fauna genutzt. Wirbeltiere besuchten Hügel 50 Prozent häufiger als nicht hügelige Gebiete, wobei sich fünfmal so viele Wirbeltierarten in der Nähe der Hügel aufhielten.

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